Geplaatst door: Festivak

Interview Ronnie Degen van de Zwarte Cross

Gaat het over de bekendste festivals van Nederland, dan is het onvermijdelijk dat de naam van de Zwarte Cross valt. Dit vierdaagse evenement vindt plaats in de Achterhoek in het plaatsje Lichtenvoorde en trekt inmiddels meer dan 200.000 bezoekers. Een overweldigend aantal, en het is dan ook een fraai visitekaartje voor de streek. Ronnie Degen, mede-eigenaar van organisator De Feestfabriek, vertelt tijdens zijn presentatie op Festivak op donderdag 10 november over het verleden, heden en toekomst van dit festival. Deze lezing (die van 11.45 tot 12.30 uur duurt en plaatsvindt in keynotezaal 2) wil jij absoluut niet missen.

Ronnie Degen is al ruim 20 jaar mede-eigenaar van De Feestfabriek. Vanuit zijn rol als manager bij Jovink & the Voederbietels was hij betrokken bij de organisatie van de Zwarte Cross en dit is in al die jaren niet veranderd. Zelf zegt Ronnie hierover: ‘Ik doe dit al 22 à 23 jaar vol tevredenheid. Het is een continu veranderende wereld, maar het blijft nog steeds erg mooi.’

Het onverwachte mogelijk maken

Het concept van Zwarte Cross is enorm divers. Muziek hoort natuurlijk bij het festival, maar verder is het een veelzijdig event met een combinatie van sport, stunts, spektakel en theater. Dit allemaal op één locatie. Verder durft de organisatie buiten de gebaande paden te gaan met hun ideeën. ‘Zaken verzinnen die andere festivals niet doen/durven. ‘Het onverwachte mogelijk maken’ zo omschrijft Ronnie het.

Daar willen we meer van weten. Gelukkig heeft Ronnie direct enkele leuke voorbeelden paraat: ‘Een voorbeeld van stunts is dat er motorcrossers over een band op het podium heen zijn gesprongen, of dat we een toren van 72 meter bouwen waar een motorrijder van afspringt. En we hebben een universitent, waar ingenieurs een speech komen houden over van alles en nog wat.’ Dat het een uniek evenement is, is inmiddels wel duidelijk - mocht iemand daar überhaupt aan twijfelen.

Iedereen is welkom

Alleen al met de doelgroep waar zij zich op focussen, onderscheidt de Zwarte Cross zich. Ronnie: ‘Er is geen specifieke doelgroep. Iedereen van 0 tot 80 jaar en zelfs daarboven nog is welkom. Zwarte Cross is een veelzijdig festival dat voor alle leeftijdscategorieën toegankelijk is, daarom wordt het ook wel een familiefestival genoemd. Met allerlei stijlen van muziek kunnen we bovendien elke doelgroep wel bedienen.’ ‘We zeggen altijd dat we groot geworden zijn door klein te blijven. Dat wil zeggen dat het festival 1 groot geheel is, maar wel met kleine podia waar iedereen zich kan uitleven. De totale beleving en het totaalconcept zijn belangrijk: er is altijd vermaak voor mensen, en ook altijd iets wat JIJ mooi vindt. We beschikken namelijk over wel 34 podia. Muziek, theater, de motors die er leuk uitzien en aan een thema worden gekoppeld; het lijkt soms ook wel één grote carnavaleske optocht.’

De voorbereiding is alles

Zo’n groot evenement vraagt natuurlijk om een goede voorbereiding. Wanneer gaat de organisatie voor het eerst samen zitten om een begin te maken aan de volgende editie? ‘14 maanden voordat het festival begint’ zegt Ronnie gedecideerd. Deze eerste sessie bespreekt het team het bestaande concept. Ronnie legt uit: ‘We kijken vooral: wat vinden we goed aan het huidige concept, wat zou voor verbetering vatbaar zijn? Dit zodat we ook bij de aankomende Zwarte Cross kunnen beoordelen of het echt voor verbetering vatbaar is.’ ‘In een nieuwe schets brainstormen we wat we willen toevoegen aan het concept. Dit is letterlijk én figuurlijk ongeremd dingen verzinnen en op tafel gooien. Daarna beoordelen we wat daarvan past bij de Zwarte Cross. Dat neem je dan mee in de editie die daar vlak achteraan komt. Zou dat ook passen in de uitvoering? Net na de Zwarte Cross (ergens in augustus/september) pakken we het weer bij de kop en zeggen we: deze plannen doen we wel, deze niet. En dan is voorbereiding op de volgende editie alweer in volle gang.’

1 team, 1 taak

Een langdurig en uitgebreid traject dus. Wat wel sterk is van de Feestfabriek, is dat de plannen draagvlak van het hele team hebben. ‘Wij willen alle medewerkers binnen de Feestfabriek zoveel mogelijk bij beslissingen betrekken’ zegt Ronnie hierover. ‘We hebben ook veel creatieve mensen met allerlei ideeën in dienst. Het management geeft uiteindelijk de klap erop, maar ieder idee wordt wel door iedereen binnen de club breed gedragen.’ Dit saamhorige team kwam de laatste jaren helaas voor de nodige uitdagingen te staan door de coronapandemie. De wereld zat op slot en evenementen vonden geen doorgang. Niet gek dus dat iedereen bij de Feestfabriek dolblij is dat ze nu weer mogen, al zijn de naweeën van de pandemie nog merkbaar. ‘Nu hebben mensen het zwaar, zijn ze moe. Dat maakt het zeer moeilijk’ aldus Ronnie.

Uitdagingen op de markt

Daarbovenop komt nog de crisis op de arbeidsmarkt. Veel bedrijven kampen met een personeelstekort. Zoals Ronnie zegt: ‘Iedereen lijdt eronder, degene die dat niet doet die liegt.’ De organisatie van de Zwarte Cross merkt het dus ook. ‘Heel breed: leveranciers die personeelstekort hebben – vooral beveiligingspartijen. Zo hebben we allemaal tekorten. Dat probeer je zo goed en kwaad mogelijk op te lossen als in je kunnen ligt.’ En hoe doen Ronnie en zijn collega’s dat dan? ‘Door zo veel mogelijk samen te werken met gelijkgestemden. Uitwisselen met elkaar en alternatieven verzinnen: vrijwilligers, verenigingen, stichtingen. Iedereen doet z'n best overal mensen vandaan te halen.’ Nu is de vraag: hoe zet dit tekort door naar de toekomst? ‘We leven sowieso al in een crisis, al staat dat nog niet bij iedereen op netvlies. Stikstof, energie, en komt nog economische crisis achteraan. Hopelijk komt daardoor iedereen met beide benen op de grond en gaan we leveranciers niet overvragen. En dan hopelijk over 1 à 2 jaar weer events op normale manier draaien zoals we altijd deden. Want we willen hetzelfde als vroeger, maar leveranciers hebben steeds meer moeite om dit voor elkaar te krijgen.’

Samen de schouders eronder

Samenwerken, het komt nadrukkelijk naar voren in Ronnies verhaal. De Feestfabriek heeft een enorme groep partners die helpt bij het organiseren van de Zwarte Cross. ‘Het partnership bevat goede condities, plus natuurlijk een sponsoringbedrag. Maar ook activaties: hoe buiten het event om samenwerken het hele jaar door? Hoe elkaars promoties gebruiken en zorgen dat we bij elkaar op het netvlies blijven staan?’ Het imago van Zwarte Cross draagt eraan bij dat bedrijven zich graag bij hen aansluiten. Dit festival is echt voor iedereen, of zoals Ronnie het samenvat: ‘Iedereen vanuit heel Nederland is welkom en dat proberen we te realiseren door diversiteit en het onverwachte. Het streven is dat mensen zeggen ‘Ik kom met een glimlach binnen en ga met een grotere glimlach naar huis en maak daarom iedereen om mij heen enthousiast om naar de Zwarte Cross te komen.’

Toekomstplannen

De Zwarte Cross is echt een begrip geworden in Nederland, maar ook in het buitenland. Hoe zit het eigenlijk met de internationale ambities van de organisatie? Gaat het concept de wereld over? Ronnie: ‘We sluiten niet uit dat we de grens over gaan. In verleden zijn we ermee bezig geweest, toen werden de eigenaren het niet eens hoe. Destijds gingen de plannen in de ijskast, maar sinds 1,5 jaar hebben we een Engelse partner die onze internationale ambities wellicht mogelijk maakt. Echter willen we eerst alles in Nederland weer goed op de rit hebben voordat we in het buitenland proberen of het gaat lukken.’

Lezing op Festivak

De ambities van Zwarte Cross is één van de onderwerpen die voorbij komt tijdens de lezing van Ronnie op Festivak. Hij vertelt je graag over het uitgebreide verleden (het festival bestaat inmiddels 25 jaar), maar ook het heden en de toekomst van de Zwarte Cross: ‘We zijn een evenementenbedrijf dat het mooiste event van Nederland organiseert, dus nu gaan we weer vol aan de gang daarmee, en dat zal zo blijven. We sluiten ook niet uit dat er in 2024 weer nieuwe concepten komen. We zijn met ideeën bezig.’ Dat gaan wij uiteraard met grote belangstelling volgen!

Voeg reactie toe